Scarlatine : Comprendre ce phénomène propagé en France

Le bureau européen de l’Organisation mondiale de la santé déclare que plusieurs pays européens (dont la France, l’Irlande, les Pays-Bas, l’Espagne, la Suède et le Royaume-Uni) ont enregistré depuis septembre 2022 une recrudescence des infections à streptocoques de type A invasives chez des enfants de moins de 10 ans. En effet, cette bactérie, aussi appelée « streptocoque pyogène », est à l’origine de certaines infections bénignes et non invasives répandues : la scarlatine.

Qu’est-ce que la scarlatine ?

La scarlatine est une infection bactérienne qui se manifeste habituellement par des éruptions cutanées typiques constituées de taches rouge-rosé couvrant tout le corps. Elle touche les personnes qui ont récemment souffert d’un mal de gorge (angine streptococcique) ou de plaies à l’école (impétigo) causées par certaines souches de la bactérie streptocoque du groupe A.

Quelle est la fréquence de la scarlatine et qui la contracte ?

La scarlatine n’est pas aussi courante qu’il y a un siècle, lorsqu’elle était associée à des épidémies mortelles. Le développement des antibiotiques et leur utilisation précoce dans le traitement des infections à streptocoques ont permis d’éviter de nombreux cas de scarlatine et la complication à long terme qu’est le rhumatisme articulaire aigu.

La scarlatine apparaît essentiellement chez des enfants âgés de 4 à 8 ans. À l’âge de 10 ans, jusqu’à 80 % des enfants ont développé des anticorps protecteurs à vie contre les toxines streptococciques, tandis que les enfants de moins de 2 ans ont encore acquis des anticorps anti-xotoxines maternels.

Comment attrape-t-on la scarlatine ?

Les infections à streptocoques du groupe A qui provoquent la scarlatine sont contagieuses. Les bactéries streptococciques peuvent se transmettre d’une personne à l’autre en respirant des gouttelettes en suspension dans l’air provenant de la toux ou des éternuements d’une personne infectée. Les bactéries peuvent également être transmises en touchant la peau infectée d’une personne atteinte d’une infection cutanée à streptocoques, ou en partageant des vêtements, des serviettes ou du linge de lit contaminés.

Pour contracter la scarlatine, il faut encore être sensible à la toxine produite par la bactérie streptocoque. Il peut donc arriver que deux enfants d’une même famille aient tous deux une infection à streptocoques, mais qu’un seul (qui est encore sensible à la toxine) développe la scarlatine. La scarlatine a généralement une période d’incubation de 1 à 4 jours.

Qui est exposé à la scarlatine ?

Les personnes les plus exposées à la scarlatine sont les suivantes :

  • Les personnes vivant dans un environnement surpeuplé comme les internats, les garderies ou les camps militaires.
  • Les enfants de plus de 3 ans
  • les personnes en contact étroit avec une personne souffrant d’une angine ou d’une infection cutanée.

Quels sont les symptômes de la scarlatine ?

La scarlatine commence souvent par :

  • Une fièvre soudaine associée à un mal de gorge.
  • Un gonflement des glandes du cou.
  • Des maux de tête.
  • Des nausées.
  • Des vomissements.
  • Une perte d’appétit.
  • Une langue enflée et rouge comme une fraise.
  • Des douleurs abdominales.
  • Des courbatures.
  • Un malaise.

L’éruption caractéristique apparaît 12 à 48 heures après le début de la fièvre. L’éruption commence généralement sous les oreilles, le cou, la poitrine, les aisselles et l’aine avant de s’étendre au reste du corps en 24 heures.

Des taches ou des boutons écarlates, donnant un aspect de homard bouilli, sont souvent le premier signe d’éruption. Au fur et à mesure que les lésions cutanées progressent et s’étendent, elles commencent à ressembler à un coup de soleil accompagné de chair de poule. La peau peut avoir une sensation de papier de verre rugueux.

Dans les plis du corps, en particulier les aisselles et les coudes, des vaisseaux sanguins fragiles (capillaires) peuvent se rompre et provoquer des stries rouges classiques appelées lignes de Pastia. Celles-ci peuvent persister pendant 1 à 2 jours après la disparition de l’éruption généralisée.

Chez le patient non traité, la fièvre atteint son maximum dès le deuxième jour et revient progressivement à la normale en 5 à 7 jours. Lorsqu’elle est traitée par des antibiotiques appropriés, la fièvre disparaît généralement en 12-24 heures.

Vers le sixième jour de l’infection, l’éruption commence à s’estomper et une desquamation, semblable à celle d’une peau brûlée par le soleil, se produit. La desquamation de la peau est plus importante au niveau des aisselles, de l’aine et du bout des doigts et/ou des orteils et peut se poursuivre jusqu’à 6 semaines.

Quelles sont les complications de la scarlatine ?

De nos jours, l’infection par la scarlatine suit généralement une évolution bénigne lorsqu’elle est diagnostiquée et traitée de manière appropriée. Cependant, si elle n’est pas traitée ou si le traitement échoue, les complications suivantes causées par l’infection streptococcique peuvent survenir.

  • Fièvre rhumatismale
  • Otite moyenne
  • Pneumonie
  • Septicémie
  • Glomérulonéphrite
  • Ostéomyélite
  • Décès

Le rhumatisme articulaire aigu, qui touche le cœur, et la glomérulonéphrite, qui touche les reins, peuvent causer des dommages permanents à l’organisme et nécessitent un traitement de longue durée.

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