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Nutrition

Les effets de l’alcool sur le foie: sont-ils permanents ou réversibles?

La consommation excessive d'alcool peut gravement endommager le foie. La question est de savoir si ces effets sont permanents ou réversibles.

Le foie est un organe essentiel dans le corps humain, avec de multiples fonctions vitales telles que la filtration des toxines, la régulation du taux de sucre et de cholestérol dans le sang, ainsi que l’aide à la digestion et la lutte contre les infections. Cependant, la consommation excessive d’alcool peut gravement endommager cet organe, entraînant des dommages à court et à long terme. La question est de savoir si ces effets sont permanents ou s’il est possible de les inverser.

L’impact à court terme de l’alcool sur le foie

Lorsque l’alcool entre dans le système sanguin, il est métabolisé par le foie en une substance toxique appelée acétaldéhyde. Celle-ci peut endommager les cellules hépatiques (hépatocytes) et déclencher une réponse inflammatoire, causant ainsi des dommages et la mort de ces cellules. De plus, le processus de dégradation de l’alcool produit également des espèces réactives de l’oxygène (ROS), qui perturbent le fonctionnement normal du foie et favorisent l’accumulation de graisse, connue sous le nom de stéatose hépatique ou maladie du foie gras.

Heureusement, si le foie est en bonne santé, la maladie du foie gras peut être inversée et les hépatocytes peuvent se régénérer relativement rapidement. Cependant, une consommation continue d’alcool peut altérer ces capacités de régénération, parfois de manière irréversible.

Les effets à long terme de l’alcool sur le foie

La consommation prolongée d’alcool peut conduire à la progression de la maladie du foie et au développement de tissus cicatriciels, appelés fibrose. Dans les premiers stades de la maladie hépatique, la fibrose est souvent réversible si la consommation d’alcool est définitivement arrêtée. Cependant, lorsque la cicatrisation est suffisamment sévère pour nuire au fonctionnement du foie, on parle alors de cirrhose.
La cirrhose est généralement progressive et irréversible. Si le foie est encore relativement fonctionnel, on parle de cirrhose compensée, sans symptômes notables. Mais si les dommages sont si étendus que le foie n’est plus en mesure de répondre aux besoins de l’organisme, on parle alors de cirrhose décompensée, menant à l’insuffisance hépatique.

La quantité d’alcool et la fonction hépatique

La quantité d’alcool consommée, ainsi que la durée de la consommation, influencent le risque de développer une maladie du foie gras, une fibrose et une cirrhose. Le risque est également influencé par le type de boisson alcoolisée, car la teneur en alcool varie selon le type de boisson.

Consommation occasionnelle

Bien que le foie soit efficace pour métaboliser de petites quantités d’alcool et régénérer de nouvelles cellules hépatiques, boire une grande quantité, même pendant quelques jours, peut entraîner une maladie du foie gras. Cette condition est généralement asymptomatique et, si l’on arrête de boire pendant deux semaines, elle est entièrement réversible.
Cependant, il en va peut-être différemment si l’on s’adonne à des épisodes ponctuels d’abus d’alcool. Une étude menée chez l’animal a révélé qu’il n’a fallu que 21 épisodes d’abus d’alcool chez les souris pour induire les symptômes d’une maladie hépatique au stade précoce. Bien qu’il reste incertain si ces changements au niveau du foie sont complètement réversibles, ces résultats suggèrent que des périodes relativement courtes de consommation excessive peuvent entraîner des dommages au foie.

Consommation quotidienne

Selon les recommandations, une consommation modérée est définie comme jusqu’à un verre standard par jour pour les femmes et deux verres standard par jour pour les hommes. Cependant, lorsque la consommation dépasse 30 g par jour chez les hommes et 20 g chez les femmes, le risque de fibrose et de progression vers la cirrhose augmente.
D’autres facteurs peuvent également contribuer à l’apparition de la cirrhose avec une consommation quotidienne d’alcool, comme boire sur un estomac vide ou consommer des spiritueux plutôt que du vin.

Consommation excessive

La consommation excessive d’alcool est définie comme huit boissons ou plus par semaine pour les femmes, et 15 boissons ou plus par semaine pour les hommes. Des études ont montré que des niveaux de consommation aussi élevés placent presque invariablement les individus à risque de développer une maladie du foie.

De plus, lorsque plus de 60 g d’alcool sont consommés par jour, le risque de décès lié à la cirrhose augmente de 14 fois chez les hommes et de 22,5 fois chez les femmes par rapport aux non-buveurs. Les femmes sont d’ailleurs plus à risque de développer une maladie hépatique liée à l’alcool, en partie parce qu’elles produisent moins d’aldéhyde déshydrogénase (ALDH), l’enzyme qui dégrade l’acétaldéhyde.

Dommages au foie versus insuffisance hépatique due à l’alcool

La cirrhose décompensée se produit lorsque la grave cicatrisation rend le foie incapable de filtrer le sang ou d’accomplir d’autres fonctions essentielles. Contrairement à la cirrhose compensée, où l’on peut ne pas se sentir ou paraître malade même si le foie est gravement cicatrisé, la cirrhose décompensée entraînera inévitablement des symptômes tels que des douleurs abdominales, de la fatigue, des nausées, de la fièvre, une perte d’appétit, un jaunissement de la peau et des yeux, une accumulation de liquide dans l’abdomen, des vomissements de sang ou des selles sanglantes.

À mesure que l’insuffisance hépatique progresse, les niveaux de toxines augmentent et peuvent affecter le cerveau, entraînant une encéphalopathie hépatique. Cela peut causer des changements d’humeur ou de personnalité, une pensée altérée, une perte de concentration et des problèmes de sommeil. Dans les cas les plus graves, un coma peut survenir.

Alcool, foie et cancer

La maladie hépatique liée à l’alcool augmente le risque de cancer du foie. Bien que la cause ne soit pas entièrement connue, la production d’espèces réactives de l’oxygène créées par la dégradation de l’alcool est connue pour endommager l’ADN de nombreuses cellules du corps, y compris les cellules hépatiques. Avec le temps, cela peut entraîner une réplication anormale des hépatocytes, aboutissant à un cancer du foie.

Selon l’Institut national du cancer, une consommation excessive d’alcool est associée à un risque deux fois plus élevé de carcinome hépatocellulaire (le type de cancer du foie le plus courant) et de cholangiocarcinome intrahépatique (un cancer connexe affectant les voies biliaires). Le risque de cancer du foie lié à la consommation d’alcool semble être dose-dépendant, c’est-à-dire que le risque augmente avec la quantité bue.

Récupération des effets de l’alcool sur le foie

Il n’existe pas de traitement spécifique pour la maladie hépatique liée à l’alcool, hormis l’arrêt de la consommation d’alcool, de préférence pour le reste de la vie. Cela réduit le risque de nouveaux dommages au foie et donne la meilleure chance de récupération.

Les maladies hépatiques au stade précoce sont entièrement réversibles une fois l’alcool arrêté. Cependant, si la fibrose évolue vers la cirrhose, les chances de régression (réversibilité) sont diminuées. Mais cela ne signifie pas nécessairement que l’on est condamné à s’aggraver.

Même si la cirrhose ne peut pas être complètement inversée, l’arrêt de l’alcool peut grandement en réduire la gravité, en augmentant la circulation sanguine et en améliorant la régénération des hépatocytes. Les professionnels de santé peuvent mesurer ces progrès à l’aide d’un type d’échographie appelé FibroScan et d’un panel de tests sanguins appelés tests de la fonction hépatique.

Une étude a montré qu’un mois d’abstinence peut ramener les tests de la fonction hépatique à des niveaux normaux, même chez les personnes qui consommaient auparavant 258 g d’alcool par semaine. Bien que cela ne puisse pas inverser la cirrhose, cela peut grandement contribuer à ralentir la progression de la maladie et à réduire le risque de cancer du foie ou d’insuffisance hépatique.

Modération ou abstinence ?

Si vous avez une maladie du foie gras, il peut être raisonnable de boire avec modération une fois que les dommages au foie ont été inversés. Votre professionnel de santé pourra vous dire quand il est sûr de le faire.
En revanche, si vous avez été diagnostiqué avec une cirrhose ou si vous développez des symptômes d’hépatite, l’abstinence à vie est recommandée.

L’alcool peut endommager gravement le foie. Bien que cet organe ait une remarquable capacité de régénération après une consommation d’alcool, une consommation excessive et continue peut entraîner une cicatrisation qui réduit la fonction hépatique et peut également endommager le foie de manière permanente.
La seule façon de prévenir la progression de la cirrhose (et de réduire le risque de cancer ou d’insuffisance hépatique) est d’arrêter complètement la consommation d’alcool. Bien que les dommages hépatiques au stade précoce puissent être réversibles, une abstinence à vie est recommandée en cas de cirrhose diagnostiquée. Chaque personne doit consulter un professionnel de santé pour évaluer son état et déterminer la meilleure approche pour protéger la santé de son foie.

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