A quel point l’alcool pèse sur le risque de cancer?

Voici les effets de l'alcool sur le risque de cancer, les types de cancer les plus étroitement liés à la consommation d'alcool, les facteurs qui influencent ce risque, et les recommandations pour une consommation d'alcool sûre.

L’alcool est souvent associé à des risques pour la santé tels que les maladies du foie liées à la consommation excessive et les accidents de la route. Cependant, on parle moins souvent des effets plus insidieux de l’alcool sur la santé, notamment le cancer. Selon une étude récente, plus de 740 000 cas de cancer dans le monde en 2020 étaient dus à la consommation d’alcool, et même une consommation modérée ou légère était responsable d’environ 100 000 de ces cas. Il est donc important de comprendre le lien entre l’alcool et le cancer pour prendre des mesures préventives. Voici les effets de l’alcool sur le risque de cancer, les types de cancer les plus étroitement liés à la consommation d’alcool, les facteurs qui influencent ce risque, et les recommandations pour une consommation d’alcool sûre.

L’impact de l’alcool sur le risque de cancer

L’alcool est classé par le Centre International de Recherche sur le Cancer  (CIRC, basé à Lyon) dans le groupe 1 des agents cancérigènes, le groupe présentant le plus haut risque, aux côtés de l’amiante, des radiations et du tabac. La consommation d’alcool augmente le risque de sept types de cancer, notamment les cancers de la cavité buccale, du pharynx, du larynx, de l’œsophage, du côlon, du foie et du sein. Contrairement à une idée répandue, il a été démontré que même une consommation modérée ou légère d’alcool pouvait augmenter le risque de cancer. Par exemple, la consommation modérée d’alcool est un facteur de risque connu pour le cancer du côlon, qui est en augmentation chez les jeunes. De plus, des études ont montré que la consommation légère d’alcool pouvait augmenter le risque de cancer du sein, qui est également en hausse.

Les types de cancer les plus étroitement liés à l’alcool

Les cancers de la cavité buccale et du pharynx sont les types de cancer les plus étroitement associés à la consommation d’alcool, avec environ 41 % de ces cancers attribuables à l’alcool. Ensuite, environ 23 % des cancers du larynx, 22 % des cancers du foie, 21 % des cancers de l’œsophage, 16 % des cancers du sein chez les femmes et 13 % des cancers du côlon peuvent également être attribués à la consommation d’alcool. Il est important de noter que même si le risque lié à la consommation d’alcool est plus faible pour certains types de cancer, cela ne signifie pas nécessairement que le nombre de cas de ces cancers est plus faible. Par exemple, bien que la proportion de cancers du sein attribuables à l’alcool soit plus faible que celle des cancers de la cavité buccale et du pharynx, il y a plus de cancers du sein dus à la consommation d’alcool, simplement parce que le cancer du sein est beaucoup plus courant.

Comment l’alcool augmente le risque de cancer

L’alcool contient de l’éthanol, un agent cancérigène connu. L’éthanol agit de plusieurs façons pour causer le cancer dans le corps. Par exemple, il peut augmenter les niveaux d’œstrogènes, ce qui augmente le risque de cancer du sein. Dans le cas de la plupart des autres cancers, un produit de dégradation de l’éthanol appelé acétaldéhyde peut endommager l’ADN et empêcher le corps de réparer ces dommages. En général, le risque de cancer augmente avec la quantité d’éthanol consommée. Et comme tous les types de boissons alcoolisées contiennent de l’éthanol, elles présentent toutes un risque.

Différences entre les risques de cancer chez les hommes et les femmes

En moyenne, les hommes consomment plus d’alcool que les femmes. Et parce que le risque de cancer augmente avec la quantité d’alcool consommée, les taux et le nombre de cancers liés à la consommation d’alcool sont plus élevés chez les hommes que chez les femmes. Par exemple, environ 17 % des cas de cancer du côlon chez les hommes sont dus à l’alcool, contre environ 8 % chez les femmes. Il existe également des preuves selon lesquelles même une consommation légère d’alcool peut augmenter le risque de cancer.

Les femmes peuvent être plus vulnérables à la consommation excessive et aux excès ponctuels d’alcool. Des études suggèrent que les femmes qui consomment de l’alcool de manière excessive ou lors de beuveries occasionnelles sont deux à trois fois plus susceptibles de développer un cancer que les hommes qui consomment de l’alcool de manière similaire.

Facteurs qui influencent le risque de cancer lié à l’alcool

Outre la consommation d’alcool, d’autres facteurs peuvent influencer le risque de cancer, tels que la race et les déterminants sociaux de la santé. Il est bien connu que la combinaison de la consommation d’alcool et du tabagisme peut considérablement augmenter le risque de cancer, à des niveaux plus élevés que ceux causés par l’alcool ou le tabac seuls. Cela est particulièrement vrai pour les cancers de la cavité buccale, du pharynx et de l’œsophage. De plus, les personnes vivant dans des environnements avec des déterminants sociaux de la santé plus faibles ainsi que certaines populations, ont tendance à avoir des taux plus élevés de tabagisme et de consommation d’alcool combinés. Ces groupes peuvent également avoir un accès limité au dépistage précoce du cancer et aux traitements, ce qui peut avoir des conséquences négatives sur le pronostic et la survie.

Effets de l’alcool sur les risques de cancer chez les femmes et les hommes

L’effet de l’alcool sur le risque de cancer peut varier entre les femmes et les hommes. Les hommes ont historiquement consommé plus d’alcool que les femmes. En raison de la relation entre la quantité d’alcool consommée et le risque de cancer, les taux et le nombre de cancers liés à la consommation d’alcool sont plus élevés chez les hommes que chez les femmes. Cependant, il existe des preuves suggérant que même une consommation légère d’alcool peut augmenter le risque de cancer chez les deux sexes.

Impact du type d’alcool sur le risque de cancer

Il est courant de penser que certains types d’alcool, comme le vin rouge, peuvent être bénéfiques pour la santé cardiaque et même protéger contre le cancer en raison de la présence d’antioxydants comme le resvératrol. Cependant, des données récentes ont remis en question ces théories. On sait maintenant que le vin ne semble pas protéger contre les maladies cardiaques. Quant au resvératrol, les avis sont partagés, mais il est recommandé de s’en tenir à l’écart car les méfaits de l’alcool l’emportent sur les éventuels avantages. Même une consommation légère d’alcool augmente les chances de développer un cancer du sein. Une étude récente a révélé que pour chaque tranche de 10 grammes d’alcool pur consommée – la quantité contenue dans un verre standard de vin de 14 cl – le risque de cancer du sein augmente de 5 % chez les femmes pré-ménopausées et d’environ 9 % chez les femmes post-ménopausées.

Les tendances les plus préoccupantes

Bien que les hommes aient historiquement consommé plus d’alcool que les femmes aux États-Unis, les données montrent que l’écart se réduit. Ces dernières années, on a constaté une augmentation de la consommation d’alcool, en particulier de la consommation excessive, chez les femmes. Des données récentes montrent une augmentation de la consommation excessive chez les femmes dans la vingtaine et la trentaine, ainsi qu’un doublement presque complet de la prévalence de la consommation excessive chez les femmes dans la trentaine et la quarantaine. On observe également une tendance émergente de « consommation à haute intensité », définie comme une consommation d’alcool au moins deux fois plus élevée que celle de la consommation excessive, c’est-à-dire 4 verres pour les femmes et 5 pour les hommes en quelques heures. Tout cela est très préoccupant.

Combien d’alcool est-il sûr de boire ?

Il n’y a vraiment aucun niveau sûr de consommation d’alcool. Selon les directives de l’OMS pour l’alimentation et l’activité physique en matière de prévention du cancer, il est préférable de ne pas consommer d’alcool du tout. Les personnes qui choisissent de boire de l’alcool doivent limiter leur consommation à un maximum de 2 verres par jour pour les hommes et 1 verre par jour pour les femmes. La recommandation est plus basse pour les femmes en raison de leur plus petite taille corporelle et du fait que leur corps a tendance à métaboliser plus lentement l’alcool.

Les personnes se demandent souvent s’il est judicieux de cesser de boire si elles ont été des buveuses par le passé, et la réponse est oui. Le risque de cancer commence à diminuer lorsque les personnes arrêtent de boire, et au fil du temps, le risque peut revenir au niveau des non-buveurs pour certains types de cancer. Il est également important de se rappeler que l’alcool est l’un des facteurs de risque de cancer les plus importants qui peuvent être évités, tout comme le tabagisme et l’excès de poids.

 

Il est crucial de prendre conscience du lien entre l’alcool et le cancer. Même une consommation modérée ou légère d’alcool peut augmenter le risque de cancer, et cela concerne les hommes et les femmes. Les types de cancer les plus étroitement liés à la consommation d’alcool sont les cancers de la cavité buccale, du pharynx, du larynx, de l’œsophage, du côlon, du foie et du sein. Les personnes qui combinent la consommation d’alcool avec le tabagisme ont un risque encore plus élevé de cancer. Il n’y a pas de niveau sûr de consommation d’alcool, mais si vous choisissez de boire, il est recommandé de limiter votre consommation à 2 verres par jour pour les hommes et 1 verre par jour pour les femmes. Cesser de boire peut réduire le risque de cancer, et au fil du temps, le risque peut revenir au niveau des non-buveurs pour certains types de cancer. En prenant des mesures préventives et en modérant notre consommation d’alcool, nous pouvons réduire notre risque de cancer et protéger notre santé.

 

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Francois Lehn