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Hystérie féminine: de l’utérus au vibromasseur. Histoire de ce qui, chez les femmes, dérange les hommes

Pendant des siècles, les médecins ont facilement diagnostiqué chez les femmes une « hystérie », un prétendu problème de santé mentale qui expliquait tous les comportements ou symptômes qui rendaient les hommes… mal à l’aise.

Un penchant pour l’écriture, des symptômes de stress post-traumatique ou de dépression, et même l’infertilité, pendant la majeure partie des deux siècles précédents, tout cela et bien plus encore pouvaient facilement tomber sous le coup de l' »hystérie féminine ». Au cours des 18e et 19e siècles, l’hystérie féminine a été l’un des « troubles » les plus fréquemment diagnostiqués. Mais l’idée erronée selon laquelle les femmes sont en quelque sorte prédisposées à des troubles mentaux et comportementaux est bien plus ancienne que cela. En fait, le terme hystérie est né dans la Grèce antique. Hippocrate et Platon ont parlé de l’utérus, l’hystérie, qui, selon eux, avait tendance à se déplacer dans le corps de la femme, provoquant toute une série de troubles physiques et mentaux.

Mais qu’est-ce que l’hystérie féminine était censée être, quels étaient ses symptômes, comment les médecins la « traitaient-ils » et quand ont-ils cessé de la diagnostiquer comme une affection médicale. Ce sont quelques-unes des questions auxquelles nous répondons dans ce dossier.

L’hystérie féminine au XVIIIe siècle

Alors que les notions initiales d’hystérie féminine s’étendent loin dans l’histoire de la médecine et de la philosophie, ce diagnostic est devenu populaire au 18e siècle.
En 1748, le médecin français Joseph Raulin a décrit l’hystérie comme une « maladie vaporeuse », une maladie qui se propage par la pollution de l’air dans les grandes zones urbaines. Alors que Raulin notait que les hommes et les femmes pouvaient contracter l’hystérie, les femmes étaient, selon lui, plus prédisposées à ce mal en raison de leur nature paresseuse et irritable.

Dans un traité publié en 1770-1773, un autre médecin français, François Boissier de Sauvages de Lacroix, décrit l’hystérie comme quelque chose d’apparenté à l’instabilité émotionnelle, « sujet à des changements soudains avec une grande sensibilité de l’âme ».

Parmi les symptômes d’hystérie qu’il a nommés, on trouve « un abdomen gonflé, une angine de poitrine étouffante [douleur thoracique] ou une dyspnée [essoufflement], une dysphagie [difficulté à avaler], […] des extrémités froides, des larmes et des rires, des oscillations [bâillements], une pandiculation [étirements et bâillements], un délire, un pouls serré et rapide et une urine abondante et claire ».

De Sauvages était d’accord avec ses prédécesseurs pour dire que cette condition touchait principalement les femmes, et que « les hommes ne sont que rarement hystériques ».

Selon lui, la privation sexuelle était souvent la cause de l’hystérie féminine. Pour illustrer cela, il a présenté le cas d’une religieuse atteinte d’hystérie, qui n’a été guérie que lorsqu’un barbier bienveillant a pris sur lui de lui faire plaisir.

Hystérie traitée par  Mesmérisme

Un autre moyen de « traiter » les cas d’hystérie était le mesmérisme, une thérapie psychosomatique popularisée par Franz Anton Mesmer, un médecin allemand actif dans l’Europe du XVIIIe siècle. Mesmer pensait que les êtres vivants étaient influencés par le magnétisme, un courant invisible qui traversait les animaux et les humains et dont les déséquilibres ou les fluctuations pouvaient entraîner des troubles de santé. Mesmer affirmait qu’il pouvait agir sur ce sous-courant magnétique et guérir les humains de diverses maladies, dont l’hystérie.

L’hystérie au XIXe siècle

Tout au long du XIXe siècle et au début du XXe siècle, on a peut-être encore plus parlé de l’hystérie féminine et de ses causes potentielles. Vers les années 1850, le médecin américain Silas Weir Mitchell, qui s’intéressait tout particulièrement à l’hystérie, a commencé à promouvoir la « cure de repos » comme « traitement » de cette maladie. La cure de repos impliquait beaucoup de repos au lit et l’évitement strict de toute activité physique et intellectuelle. Mitchell a prescrit ce traitement de préférence aux femmes qu’il considérait comme hystériques. En revanche, il conseillait aux hommes souffrant d’hystérie de faire beaucoup d’exercice en plein air.

Mitchell a prescrit la cure de repos à l’écrivain américain Charlotte Perkins Gilman, qui a trouvé l’expérience si pénible qu’elle a écrit « The Yellow Wallpaper », une histoire d’horreur psychologique qui décrit la lente détérioration psychologique d’une femme qui est forcée par son médecin, son mari et son frère à suivre ce « traitement ».

L’hystérie : des troubles de la personnalité aux problèmes « psy » de Freud

En France, le neuropsychiatre Pierre Janet, qui a été le plus actif entre les années 1880 et le début des années 1900, a soutenu que l’hystérie résultait de la perception déformée qu’une personne avait de sa propre maladie physique. Janet a écrit que l’hystérie était « une maladie nerveuse » où se produisait « une dissociation de la conscience ». Souvent caractérisée par des symptômes tels que le somnambulisme, l’apparition de « doubles personnalités » et des convulsions involontaires.

Le fondateur de la psychanalyse, Sigmund Freud, s’est également intéressé à l’hystérie, bien que son opinion sur ses causes fluctue tout au long de sa carrière. Il a soutenu que l’hystérie était la conversion de problèmes psychologiques en symptômes physiques, souvent avec un élément de suppression érotique. Au début, il a suggéré que les symptômes de l’hystérie étaient causés par des événements traumatisants, bien que plus tard, il a dit qu’un traumatisme antérieur n’était pas nécessaire pour que l’hystérie se développe.

Des vibromasseurs pour l’hystérie ?

La comédie romantique Hysteria 2011 a popularisé l’idée que les vibromasseurs sont des outils destinés à guérir l’hystérie chez les femmes. Cette histoire provient d’un livre américain influent d’histoire médicale : The Technology of Orgasm, de Rachel Maines, qui est paru pour la première fois en 1999. R Maines soutenait qu’à la fin du 19e siècle, les médecins traitaient souvent les symptômes d’hystérie des patientes en stimulant manuellement leurs organes génitaux. Selon elle, le vibrateur est finalement apparu comme un dispositif qui permettrait aux médecins d’économiser un certain effort lors du traitement de leurs patientes.

De telles histoires et hypothèses sont apparues effectivement parce que les traités médicaux du XIXe siècle ont souligné le lien entre la sexualité féminine et l’hystérie. Certains médecins du XIXe siècle ont prétendu que des problèmes au niveau des organes génitaux pouvaient causer des problèmes psychologiques chez les femmes. Y compris l’hystérie.

Par exemple, Richard Maurice Bucke, un psychiatre canadien actif à la fin du XIXe siècle, a choisi de pratiquer des interventions chirurgicales invasives, telles que l’hystérectomie, où les médecins retirent l’utérus, pour « soigner » les femmes souffrant de maladies mentales.

Par conséquent, pendant longtemps, l’hystérie est restée un terme général qui incluait des symptômes nombreux et très différents. Renforçant les stéréotypes nuisibles sur le sexe et le genre. Si cette « condition » n’est plus reconnue et a commencé à « tomber en désuétude » au XXe siècle, il s’agit en fait d’un processus long et instable.

L’hystérie: tout ce que les hommes trouvaient mystérieux ou ingérable chez les femmes

À maintes reprises, des chercheurs en histoire médicale ont démontré que l’hystérie n’était guère plus qu’une façon de décrire et de pathologiser « tout ce que les hommes trouvaient mystérieux ou ingérable chez les femmes ». Et si les pratiques médicales ont évolué de façon incomparable au cours des deux derniers siècles, les enquêtes révèlent encore que les données sur les femmes sont souvent rares dans les études médicales.

En retour, cela continue d’avoir un impact sur la question de savoir si elles reçoivent des diagnostics et des traitements corrects, ce qui suggère que la société et la recherche médicale ont encore un long chemin à parcourir pour s’assurer que tous les groupes démographiques ont les meilleures chances de bénéficier de soins de santé appropriés.

Sources

https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC3480686/

https://www.jstor.org/stable/30054182?seq=1

https://journals.sagepub.com/doi/abs/10.1177/0310057X120400S103

https://pubmed.ncbi.nlm.nih.gov/25273494/

https://muse.jhu.edu/article/562915/summary

 

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