Hépatite C: symptômes, facteurs de risque et traitement

illustration foie humain

L’hépatite C est une infection virale qui provoque une inflammation du foie, entraînant parfois de graves lésions hépatiques. Le virus de l’hépatite C (VHC) se propage par le sang contaminé. Jusqu’à récemment, le traitement de l’hépatite C nécessitait des injections hebdomadaires et des médicaments oraux que de nombreuses personnes infectées par le VHC ne pouvaient pas prendre en raison d’autres problèmes de santé ou d’effets secondaires insupportables.

Cela est en train de changer. Aujourd’hui, le VHC chronique est généralement guérissable grâce à des médicaments oraux pris tous les jours pendant deux à six mois.
Pourtant, environ la moitié des personnes atteintes du VHC ne savent pas qu’elles sont infectées, principalement parce qu’elles n’ont pas de symptômes, ce qui peut prendre des décennies avant d’apparaître.

Symptômes de l’hépatite C

L’infection à long terme par le virus de l’hépatite C est connue sous le nom d’hépatite C chronique. L’hépatite C chronique est généralement une infection « silencieuse » pendant de nombreuses années, jusqu’à ce que le virus endommage suffisamment le foie pour provoquer les signes et symptômes d’une maladie du foie.

Les signes et symptômes comprennent :

Saignement facile
Des contusions faciles
Fatigue
Faible appétit
Décoloration jaune de la peau et des yeux (jaunisse)
Urine de couleur foncée
Peau qui démange
Accumulation de liquide dans l’abdomen (ascite)
Gonflement des jambes
Perte de poids
Confusion, somnolence et troubles de l’élocution (encéphalopathie hépatique)
Vaisseaux sanguins en forme d’araignée sur votre peau (angiomes d’araignée)

Toute infection chronique par l’hépatite C commence par une phase aiguë. L’hépatite C aiguë n’est généralement pas diagnostiquée car elle ne provoque que rarement des symptômes. Lorsque les signes et les symptômes sont présents, ils peuvent inclure une jaunisse, ainsi que de la fatigue, des nausées, de la fièvre et des douleurs musculaires. Les symptômes aigus apparaissent un à trois mois après l’exposition au virus et durent de deux semaines à trois mois.

Une infection aiguë par l’hépatite C ne devient pas toujours chronique. Certaines personnes éliminent le VHC de leur corps après la phase aiguë, un résultat connu sous le nom de clairance virale spontanée. Dans les études menées sur des personnes ayant reçu un diagnostic de VHC aigu, les taux de clairance virale spontanée ont varié entre 15 et 25 %. L’hépatite C aiguë répond également bien à la thérapie antivirale.

Causes de l’hépatite C

L’infection par l’hépatite C est causée par le virus de l’hépatite C (VHC). L’infection se propage lorsque du sang contaminé par le virus entre dans la circulation sanguine d’une personne non infectée. Globalement, le VHC existe sous plusieurs formes distinctes, appelées génotypes. Sept génotypes distincts du VHC et plus de 67 sous-types ont été identifiés.
Bien que l’hépatite C chronique suive une évolution similaire quel que soit le génotype du virus infectant, les recommandations de traitement varient en fonction du génotype viral.

Facteurs de risque de l’hépatite C

Votre risque d’infection par l’hépatite C est accru si vous :

vous êtes un travailleur de la santé qui a été exposé à du sang infecté, ce qui peut se produire si une aiguille infectée perce votre peau
Avez déjà injecté ou inhalé des drogues illicites
êtes positif au VIH
Avez reçu un piercing ou un tatouage dans un environnement malpropre en utilisant du matériel non stérile
Eu une transfusion sanguine ou une transplantation d’organe avant 1992
Avez reçu des concentrés de facteurs de coagulation avant 1987
suivi des traitements d’hémodialyse pendant une longue période
êtes nés d’une femme atteinte d’une infection par l’hépatite C
nés entre 1945 et 1965, la tranche d’âge où l’incidence de l’hépatite C est la plus élevée

Complications de l’hépatite C

L’infection par l’hépatite C qui se poursuit pendant de nombreuses années peut entraîner des complications importantes, telles que

Cicatrisation du foie (cirrhose)

Après des décennies d’infection par l’hépatite C, une cirrhose peut survenir. La cicatrisation du foie rend son fonctionnement difficile.

Le cancer du foie

Un petit nombre de personnes infectées par l’hépatite C peuvent développer un cancer du foie.

Insuffisance hépatique

Une cirrhose avancée peut entraîner l’arrêt du fonctionnement de votre foie.

Prévention de l’hépatite C

Protégez-vous contre l’infection par l’hépatite C en prenant les précautions suivantes :

Cessez de consommer des drogues illicites, en particulier si vous vous les injectez. Si vous consommez des drogues illicites, demandez de l’aide.

Soyez prudent en ce qui concerne le percing et le tatouage

Si vous choisissez de vous faire percer ou tatouer, cherchez un praticien réputé. Posez au préalable des questions sur la manière dont le matériel est nettoyé. Veillez à ce que les employés utilisent des aiguilles stériles. Si les employés ne répondent pas à vos questions, cherchez un autre centre.

Adoptez des pratiques sexuelles sûres

N’ayez pas de relations sexuelles non protégées avec des partenaires multiples ou avec un partenaire dont l’état de santé est incertain. La transmission sexuelle entre couples monogames peut se produire, mais le risque est faible.

Dépistage de l’hépatite C

Le dépistage du VHC est particulièrement important si vous présentez un risque élevé d’exposition, notamment :

Si vous avez déjà consommé des drogues illicites par injection ou inhalation
Toute personne dont les résultats des tests de la fonction hépatique sont anormaux sans cause identifiée
Bébés nés de mères atteintes d’hépatite C
Les travailleurs de la santé et les urgentistes qui ont été exposés à du sang ou à des piqûres d’aiguille accidentelles
Les personnes atteintes d’hémophilie qui ont été traitées avec des facteurs de coagulation avant 1987
Si vous avez  subi des traitements d’hémodialyse à long terme
Les personnes ayant reçu des transfusions sanguines ou des transplantations d’organes avant 1992
Partenaires sexuels de toute personne atteinte d’une infection à l’hépatite C
Les personnes infectées par le VIH
Toute personne née entre 1945 et 1965

Traitement de l’hépatite C

Médicaments antiviraux

L’infection par l’hépatite C est traitée par des médicaments antiviraux destinés à éliminer le virus de votre corps. L’objectif du traitement est de ne pas détecter le virus de l’hépatite C dans votre corps au moins 12 semaines après la fin du traitement.

Les chercheurs ont récemment fait des progrès significatifs dans le traitement de l’hépatite C en utilisant de nouveaux médicaments antiviraux « à action directe ». Les résultats sont meilleurs, les effets secondaires moins nombreux et la durée du traitement plus courte, parfois même jusqu’à huit semaines. Le choix des médicaments et la durée du traitement dépendent du génotype du virus de l’hépatite C, de la présence de lésions hépatiques existantes, d’autres conditions médicales et des traitements antérieurs.

Transplantation du foie

Si vous avez développé de graves complications suite à une infection chronique par l’hépatite C, une transplantation de foie peut être une option. Lors d’une transplantation de foie, le chirurgien retire votre foie endommagé et le remplace par un foie sain. La plupart des foies transplantés proviennent de donneurs décédés. Dans la plupart des cas, une transplantation de foie ne permet pas à elle seule de guérir l’hépatite C. L’infection risque de réapparaître, ce qui nécessite un traitement avec des médicaments antiviraux pour éviter d’endommager le foie transplanté. Plusieurs études ont démontré que de nouveaux traitements antiviraux à action directe sont efficaces pour guérir l’hépatite C post-transplantation. En même temps, un traitement avec des antiviraux à action directe peut être mis en place chez des patients sélectionnés de manière appropriée avant la transplantation du foie.

Source

Chopra S, et al. Clinical manifestations and natural history of chronic hepatitis C virus infection. https://www.uptodate.com/contents/search. Accessed May 1, 2019.

Chopra S, et al. Epidemiology and transmission of hepatitis C virus infection. https://www.uptodate.com/contents/search. Accessed May 1, 2019.

Definition and facts of liver transplant. National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases. https://www.niddk.nih.gov/health-information/liver-disease/liver-transplant/definition-facts. Accessed May 3, 2019.

Jonas MM. Hepatitis C virus infection in children. https://www.uptodate.com/contents/search. Accessed May 1, 2019.