Coronavirus: Pourquoi certains patients COVID-19 perdent l’odorat et le goût?

Au début, il y avait des anecdotes. Une poignée de médecins du monde entier ont raconté l’histoire de patients atteints de COVID-19 qui avaient perdu leur sens de l’odorat et souvent aussi leur sens du goût. Parmi certains rapports initiaux, c’était en fait le premier signe de maladie.

Mais au fil des semaines, une tendance claire s’est dégagée. Un nombre croissant de personnes atteintes de la maladie ont déclaré avoir perdu une partie ou la totalité de leur capacité à sentir et à goûter. Et en avril, s’est ajouté « une nouvelle perte du goût ou de l’odorat » à leur liste officielle de symptômes de la maladie.

Aujourd’hui, plusieurs mois après le début de la pandémie, le lien entre COVID-19 et la perte de ces sens olfactifs a été clairement établi. Mais des questions demeurent : Pourquoi ces symptômes sont-ils si répandus ? Quand devriez-vous consulter un médecin ? Et certaines personnes pourraient-elles perdre leur odorat de façon permanente ?

La perte de la capacité olfactive est fréquente

De nombreuses personnes atteintes de COVID-19 sont des « propagateurs silencieux » et commencent à propager le virus avant de développer des symptômes. Ou ne développent jamais de symptômes du tout. Mais une grande proportion d’entre elles signalent des signes de maladie légère à grave dans les deux semaines suivant leur infection. Ces signes comprennent fréquemment, mais pas uniquement, de la fièvre, des frissons, de la toux, des troubles respiratoires et une perte de la capacité olfactive.

Nous en apprendrons davantage au fur et à mesure que des études plus importantes seront menées, mais les recherches actuelles suggèrent qu’entre 50 et 98 % des personnes atteintes de COVID-19 présentent une perte partielle de l’odorat (hyposmie ou microsmie) ou une perte totale (anosmie). Parfois, c’est la seule indication qu’elles sont atteintes du virus du SRAS-CoV-2.

Heureusement, cette perte peut être associée à une évolution plus légère de la maladie. Une étude d’avril 2020 sur les patients atteints de COVID-19, publiée dans le cadre du Forum international d’allergie et de rhinologie, a montré que la plupart des participants ayant signalé une perte d’odeur ou de goût n’avaient pas besoin d’être hospitalisés. Pourquoi ? Certains experts pensent que le virus reste autour du nez dans les cas bénins. Il ne descend jamais jusqu’à la poitrine pour causer de graves problèmes respiratoires.

Le COVID-19 peut également affecter le goût

Certaines personnes qui perdent leur odorat perdent aussi leur capacité à goûter. Il n’y a pas encore de données vraiment fiables au-delà des rapports de cas et des cas isolés de perte de goût. Il s’agit en général d’une perte moindre que la perte de l’odorat. Il y a peu de données, en partie parce que la perte du goût est plus difficile à mesurer. Mais c’est aussi dû à la nature même du goût. Votre capacité à détecter la saveur est fortement liée à votre capacité à capter une odeur.

Si vous avez le nez bouché, des fièvres, des frissons, et que vous vous sentez mal, vous perdez votre odorat et votre sens du goût. Ainsi, lorsque les gens décrivent la perte de leur sens du goût, ce que les patients décrivent pourrait en fait être un changement dans la perception de la saveur.

Pourquoi COVID-19 peut affecter l’odeur et le goût

Il existe déjà quelques théories sur les raisons pour lesquelles COVID-19 influence l’odeur et le goût. Tout d’abord, la perte de l’odorat est tout simplement commune à de nombreuses infections virales. Les virus provoquent une inflammation autour du tissu nasal et à l’intérieur du nerf olfactif. C’est un problème normal connu depuis des décennies et des décennies. De nombreux experts pensent que le SRAS-CoV-2 pourrait également fonctionner d’une manière différente. Les cellules qui soutiennent le nerf olfactif et l’aident à fonctionner possèdent des récepteurs qui les rendent vulnérables au virus. Ainsi, lorsque le CoV-2 du SRAS attaque ces cellules, il pourrait également endommager les cellules du nerf olfactif.

Ces effets pourraient-ils être permanents ?

À mesure que leur santé s’améliore, la plupart des personnes atteintes de COVID-19 retrouvent leur capacité à sentir et à goûter. Cependant, une proportion importante de patients ne retrouve pas ces sens immédiatement après leur rétablissement. Et les médecins ne sont pas sûrs qu’ils le feront un jour.

Cela s’explique en partie par le fait que la pandémie n’a pas duré assez longtemps. Personne ne sait si ces patients retrouveront leurs sens olfactifs perdus avec le temps. Mais il est probable que certaines personnes pourraient très bien être confrontées à une perte à long terme. Il est possible de perdre son odorat de façon permanente après avoir été atteint d’un virus. Bien que relativement rare, c’est une des principales causes d’anosmie dans la population générale.

Savoir quand demander de l’aide

Comment savoir avec certitude si vous avez perdu votre odorat ? Respirez tout simplement quelque chose avec un forte odeur: parfum, désodorisant. Ensuite, demandez à quelqu’un qui vous entoure, un ami ou un membre de la famille, s’il peut sentir cette même substance.

Si l’odeur ou le goût a disparu, il peut s’agir d’un signe précoce de COVID-19, et le diagnostic est important pour ralentir la propagation de la maladie.

Source

MS Xydakis, P Dehgani-Mobaraki, et al: Smell and taste dysfunction in patients with COVID-19. The Lancet. April 15, 2020.
ST Moein, SMR Hashemian, et al: Smell dysfunction: a biomarker for COVID-19 [published online ahead of print, 2020 Apr 17]. International Forum of Allergy & Rhinology. 2020;10.1002/alr.22587.
Jennifer Huber: How viruses like the coronavirus can steal our sense of smell. Stanford Medicine: Scope 10K. April 17, 2020.
C Hopkins, B Kumar, P Surda: Presentation of new onset anosmia during the COVID-19 pandemic. Rhinology. April 2020.
CH Yan. F Faraji, et al. Self‐reported olfactory loss associates with outpatient clinical course in COVID‐19. International Forum of Allergy & Rhinology. April 24, 2020.