Coronavirus: peut-on être infecté deux fois par le SRAS-CoV-2?

La nouvelle que certaines personnes qui se sont remises de la COVID-19 ont été réinfectées a fait récemment la une des journaux. Il a également été signalé que les anticorps contre le SRAS-CoV-2, peuvent disparaître. Aujourd’hui, on craint de plus en plus que l’immunité à COVID-19 ne puisse être obtenue.

Les survivants de la COVID-19 courent-ils vraiment le risque de contracter à nouveau la maladie ?

La réponse à cette question n’est pas claire, du moins pas encore. Il n’y a pas de preuve définitive que le fait de se remettre de la COVID-19 et de produire des anticorps contre le CoV-2 du SRAS signifie que les gens ne contracteront pas la maladie une seconde fois. L’interaction du système immunitaire avec ce coronavirus, qui a été identifié il y a seulement huit mois environ, reste un nouveau domaine d’étude. Mais nous en savons plus qu’à l’époque, et les nouvelles effrayantes ne disent pas forcément tout.

En fait, les scientifiques ont très tôt soupçonné que les personnes qui se remettent de la COVID-19 pouvaient être réinfectées. Puisque c’est le cas de la plupart des bêtacoronavirus, un sous-type qui inclut le SRAS-CoV-2. Dès le début, en mars, la plupart des gens prédisaient que vous pourriez être réinfecté. Comme c’est le cas pour la plupart des bêtacoronavirus.

En effet, dans une étude coréenne de mai 2020 portant sur des personnes testées positives à deux reprises, les chercheurs n’ont pas pu cultiver de virus vivant à partir des échantillons « re-positifs ». Ils n’ont pas non plus pu démontrer que les personnes testées positives une seconde fois avaient infecté quelqu’un d’autre.

Le rôle des anticorps pour lutter contre le SRAS-CoV-2

Une fois que le système immunitaire « voit » le coronavirus, il faut 1 à 2 semaines pour que les anticorps se forment. Ces protéines reconnaissent le virus dans les fluides corporels et s’y collent. Puis dans certains cas, le rendent inoffensif, prêt à être éliminé par d’autres parties du système immunitaire. Avec le temps, les niveaux d’anticorps peuvent diminuer. Une petite étude d’août 2020 publiée dans Nature Medicine et portant sur des personnes infectées par le CoV-2 du SRAS sans symptômes a révélé que beaucoup d’entre elles avaient des niveaux d’anticorps indétectables trois mois plus tard. La recherche suggère également que le nombre d’anticorps neutralisants diminue quelques semaines après le début des symptômes.

De telles études ont fait craindre que les personnes qui se sont rétablies puissent être vulnérables à une réinfection. Cela a également fait craindre que l’immunité collective puisse être difficile à obtenir par une infection ou une vaccination à grande échelle. L’immunité collective se produit lorsqu’un nombre suffisant de personnes sont immunisées contre une maladie. Ce qui rend sa propagation peu probable.

Il faut garder à l’esprit que de nombreux scientifiques ont adopté une approche mesurée face à de tels rapports. En soulignant notamment que les anticorps diminuent souvent après les infections. Quoi qu’il en soit, on ne sait pas encore si les anticorps contre le coronavirus peuvent protéger de manière fiable les gens contre une réinfection.

L’organisme a d’autres moyens de se défendre: Les cellules T et les cellules B combattent aussi le SRAS-CoV-2

Contrairement au système immunitaire inné, qui lance une attaque générale contre les agents pathogènes envahissants, l’organisme possède également un système immunitaire adaptatif, ou acquis. Lui intervient après l’exposition à un agent pathogène spécifique. Ce bras adaptatif, qui entre en action lorsque le système immunitaire inné n’est pas capable de contrôler seul une infection, comprend deux types de cellules qui apprennent par expérience. Les lymphocytes T et les lymphocytes B. Ces deux types de cellules immunitaires jouent un rôle important dans la réponse de l’organisme à des agents pathogènes comme le SRAS-CoV-2.

Les cellules B sont des usines à anticorps, tandis que les cellules T soutiennent les cellules B et tuent purement et simplement les cellules infectées par le virus.

Les niveaux d’anticorps peuvent baisser après l’infection. Mais les cellules T et les cellules B que le système immunitaire a déployées pour combattre l’infection (ou qu’un vaccin a appris à l’organisme à fabriquer) peuvent être stockées par le système immunitaire pendant des années. Elles restent prêtes à se battre si jamais le virus revient.

Il est déjà prouvé que l’organisme forme de fortes réponses des cellules T au CoV-2 du SRAS. Certaines personnes le font même sans réponse des anticorps. Ce qui a conduit certains chercheurs à prédire que la mesure des cellules T pourrait s’avérer meilleure que la mesure des anticorps pour vérifier l’immunité. Cette protection peut être de longue durée. On a récemment signalé que les survivants de l’épidémie de SRAS de 2003 conservaient des cellules T à mémoire protectrice jusqu’à 17 ans plus tard.

En outre, certaines personnes qui n’ont jamais été infectées par le CoV-2 du SRAS sont toujours porteuses de cellules T qui y réagissent. Celles-ci se sont très probablement formées contre les virus qui provoquent le rhume. Elles étaient suffisamment similaires pour reconnaître le nouveau coronavirus, plus grave.

Néanmoins, nous ne savons pas encore combien de temps les cellules immunitaires à mémoire spécifiques du SRAS-CoV-2 pourraient durer. Est-ce une mémoire à court terme ou une mémoire à long terme ? Personne ne la sait vraiment.

Les autres lignes de défense

Certaines recherches suggèrent que si une réinfection se produit, elle peut être légère. Une étude d’août 2020 sur des singes macaques infectés par le CoV-2 du SRAS, publiée dans la revue Science, les a immunisés contre une seconde attaque. Dans des études portant sur d’autres types d’infection à coronavirus chez l’animal et l’homme, les infections bénignes ont entraîné une immunité de courte durée. Tandis que les infections graves, notamment celles causées par le SRAS et le MERS, peuvent être associées à une protection de plus longue durée.

Sources:

Zheng J. “SARS-CoV-2: an Emerging Coronavirus that Causes a Global Threat.” International Journal of Biological Sciences. 2020;16(10):1678-1685. Published 2020 Mar 15.

Chen, Z., John Wherry, E. “T cell responses in patients with COVID-19.” Nature Reviews Immunology. 20, 529–536 (2020).

Glen M. Otto DVM, DACLAM, Charles B. Clifford DVM, PhD, DACVP. “Biology and Diseases of Rats.” Laboratory Animal Medicine (Third Edition). 2015.

Hanyujie Kang, Yishan Wang, Zhaohui Tong, et al. “Retest positive for SARS‐CoV‐2 RNA of ‘recovered’ patients with COVID‐19: Persistence, sampling issues, or re‐infection?” Journal of Medical Virology. June 3, 2020.

Kang YJ. “South Korea’s COVID-19 Infection Status: From the Perspective of Re-positive Test Results After Viral Clearance Evidenced by Negative Test Results.” [published online ahead of print, 2020 May 22]. Disaster Medicine and Public Health Preparedness. 2020;1-3.