Coronavirus: pourquoi certaines personnes développent des symptômes et d’autres pas?

Le SRAS-CoV-2, le coronavirus qui cause le COVID-19, a infecté près de 30 millions de personnes dans le monde et fait 946 665 victimes. Mais certaines personnes ne présentent même pas de symptômes. Des études récentes suggèrent que 80 % ou plus des personnes infectées sont des « porteurs silencieux », ne présentant aucun ou très peu de symptômes.
Il semble que les enfants et les jeunes gens en bonne santé soient plus susceptibles d’être asymptomatiques. Mais pour calculer les proportions réelles de personnes qui n’ont aucun symptôme jusqu’à la maladie grave, il faudrait étendre les tests à des populations entières, ce qui n’est pas encore possible.

Nous ne savons pas exactement pourquoi certaines personnes atteintes de coronavirus sont asymptomatiques alors que d’autres développent une maladie mortelle. Mais voici ce que l’on en sait pour le moment.

Que se passe-t-il lorsque le coronavirus pénètre dans votre corps ?

Comme tous les virus, le CoV-2 du SRAS doit pénétrer dans les cellules humaines pour se multiplier et survivre. Pour se faire, une particule de l’enveloppe extérieure du virus se verrouille sur un récepteur protéique correspondant, appelé ACE2, comme une serrure et une clé. Les récepteurs ACE2 se trouvent dans les poumons, les reins, le cœur et l’intestin.
Une fois qu’une personne a été infectée par le virus, il peut s’écouler jusqu’à 14 jours avant que les symptômes n’apparaissent (si tant est qu’ils apparaissent), période appelée « période d’incubation ».

Le cheminement à partir du point d’infection peut varier énormément. Le système immunitaire de l’organisme est essentiel pour le déterminer. Une forte réponse immunitaire pendant la période d’incubation peut empêcher l’infection de s’installer, réduire la quantité réelle de virus dans l’organisme et l’empêcher d’atteindre les poumons.

Après la période d’incubation, qu’est-ce qui détermine le degré de maladie ?

Si le virus du SRAS-CoV-2 survit au-delà du point d’entrée dans l’organisme (nez, yeux, gorge), il peut alors se frayer un chemin dans les voies respiratoires jusqu’aux poumons.
Dans les poumons, il s’accroche aux récepteurs ACE2 et continue à se répliquer, déclenchant d’autres réponses immunitaires pour éliminer les cellules infectées. La quantité de virus qui pénètre profondément dans les poumons peut être un autre facteur important qui détermine la sévérité des symptômes.

Au fur et à mesure que la bataille entre le virus et les réponses immunitaires se poursuit, les revêtements des voies respiratoires infectées produisent de grandes quantités de liquide qui remplissent les sacs d’air, laissant moins de place pour le transfert d’oxygène dans le sang et l’élimination du dioxyde de carbone. Les symptômes de la pneumonie apparaissent, tels que la fièvre, la toux avec crachats (mucosités) et l’essoufflement. Chez certaines personnes, la réponse immunitaire est excessive ou prolongée et provoque ce que l’on appelle une « tempête de cytokines ». Les cytokines sont un groupe de protéines qui envoient des signaux aux cellules du système immunitaire, aidant à diriger la réponse.

Une tempête de cytokines est une réaction excessive et catastrophique qui provoque tellement d’inflammation et de dommages aux organes qu’elle peut être fatale.

Chez les personnes atteintes de COVID-19, ainsi que des coronavirus MERS précédents, cela provoque un syndrome de détresse respiratoire aiguë (SDRA), lorsque du liquide s’accumule dans les poumons. C’est la cause la plus fréquente de décès dus au SRAS-CoV-2.

Les personnes âgées et celles souffrant de troubles pulmonaires chroniques sont plus susceptibles de développer un SDRA et donc de mourir. On pense actuellement que cela est dû au fait que ces groupes de personnes ont moins de récepteurs ACE2 dans leurs poumons. Cela semble contre-intuitif, car le virus s’attache à ces récepteurs. Cependant, les récepteurs ECA2 jouent un rôle important dans la régulation de la réponse immunitaire, en particulier dans la gestion du degré d’inflammation. Ainsi, les niveaux réduits de récepteurs ACE2 chez les personnes âgées peuvent en fait les rendre plus vulnérables à une tempête de cytokines et à une grave maladie pulmonaire.

À l’inverse, les enfants ont plus de récepteurs ECA2 dans leurs poumons, ce qui pourrait expliquer pourquoi ils ne sont pas aussi malades.
Dans certains cas, des médicaments qui agissent sur le système immunitaire ont traité avec succès cette réponse immunitaire excessive chez les personnes atteintes de COVID-19.

Les personnes qui ne présentent pas de symptômes peuvent-elles le transmettre ?

Certaines études ont indiqué que les personnes atteintes de COVID-19 ont tendance à avoir une charge virale élevée juste avant et peu après avoir commencé à avoir des symptômes.
Cela suggère qu’elles peuvent la transmettre lorsqu’elles tombent malades pour la première fois et jusqu’à 48 heures avant, alors qu’elles sont pré-symptomatiques.
Cependant, rien ne prouve que les personnes asymptomatiques qui ne développent jamais de symptômes soient capables de le transmettre.